Wayne Gretzky. El Mejor Jugador NHL de la Historia



Hay hitos difíciles de alcanzar. En Hockey hielo, uno de los más complicados es sumar 200 puntos en una temporada (goles + asistencias). Wayne Gretzky superó esa puntuación en cuatro ocasiones.
 
Aunque seguramente es más fácil conseguirlo cuando eres un prodigio del deporte desde niño y has cogido tu primer stick con sólo 2 años, tal como hizo él.
 
Pero mejor te lo cuento poco a poco…
 

Wayne Gretzky. El Mejor Jugador NHL de la Historia...

 

Wayne Gretzky, el Niño Prodigio del Hockey Hielo

Wayne nació en la localidad canadiense de Brantford, en Ontario, el 26 de enero de 1961. Empezó a patinar sobre hielo en la granja de sus abuelos cuando era muy pequeño, y con sólo 2 años, ya intentaba marcar goles a su hermana.
 
Para que jugara más a menudo, su padre compró una casa con un patio que pudiera convertirse en pista de hielo durante el invierno. Así fue como con sólo 6 años ya jugaba con niños de 10 y, según su entrenador de entonces, manejaba el disco mejor que ellos.
 
Al ser tan pequeño, los jerseys del equipo le quedaban demasiado largos, así que se metía la camiseta dentro del pantalón en el lado derecho. Ese gesto le acompañó durante el resto de su carrera.
 
Cuando alcanzó los 10 años, ya había anotado 378 goles y hecho 139 asistencias en 85 partidos.
 
A los 14 años, los Gretzky decidieron que su hijo jugase en Toronto para alejarle de la presión local y ayudarle a evolucionar en su carrera. Aquello supuso desafiar a la Asociación Canadiense de Hockey Hielo Amateur, ya que entonces estaba prohibido jugar en un área distinta al de residencia.
 
Lo consiguieron y jugó la temporada 1975/76 con los Toronto Nationals en una liga con jugadores que rondaban los 20 años. Fue el Novato del Año.
 
En el Draft de 1977 de la Liga Junior de Hockey Hielo de Ontario fue elegido como tercera opción por los Sault Ste. Marie Greyhounds, a pesar de que el padre de Gretzky había advertido que no permitiría que su hijo se mudara a Sault Ste. Marie, por los duros horarios de viaje que les imponían.
 
Finalmente, la familia llegó a un acuerdo con unos conocidos de la zona para que Wayne viviese con ellos, y con 16 años, pasó a jugar para los Greyhounds.
 
Dado que el número 9 ya era usado, Gretzky hizo caso de su entrenador y escogió el número 99. Siguió utilizándolo durante el resto de su carrera.
 
Ese mismo año también se convirtió en el jugador más joven del Campeonato Mundial Junior que se disputó en Montreal. Sus 16 años no le impidieron terminar con la puntuación más alta del torneo y pasar al Hockey Hielo Profesional en la temporada 1978/79.

 

Primeros Años como Profesional

Wayne Gretzky empezó a jugar en la WHA por una limitación de edad de la NHL

Foto: TheHockeyNews.com

La NHL tenía una limitación de edad por la que los menores de 20 años tenían prohibido competir en ella. Así que la carrera profesional de Wayne Gretzky empezó en la WHA (World Hockey Association), que carecía de este tipo de limitaciones. Su primer equipo fueron los Indianapolis Racers que le vendieron, tras 8 partidos, a los Edmonton Oilers para paliar su necesidad de dinero.
 
El mismo día que alcanzó la mayoría de edad, su equipo firmó con él un contrato de 3 millones de dólares por 10 años, con opción a otros 10 más. Por aquel entonces, fue el contrato más largo de la historia del hockey hielo.

 

Los 20 Años y 4 Equipos de Wayne Gretzky en NHL

Cuando la NHL absorbió a la WHA, los Oilers pasaron a formar parte de esta, por lo que la temporada 1979/80 fue la primera de Gretzky en esta competición.
 
Durante su 2ª temporada ganó el Trofeo Art Ross, que se otorga al jugador con más puntos conseguidos. Lo logró con 164 y rompiendo el récord anterior. Fue el primero de 7 consecutivos.
 
En la temporada 1981/82 superó un récord que llevaba 35 años vigente: 50 goles en 50 partidos, aunque sólo necesitó 39 encuentros para batirlo. Terminó la temporada con 92 goles marcados, superando también el récord de Phil Esposito, establecido en 76. Junto con las 120 asistencias que dio en los 80 partidos de la temporada, Wayne Gretzky estableció un récord que parecía imposible: Superar la barrera de los 200 puntos con un total de 212.
 
Sin embargo, ese récord no quedó ahí. Volvió a sumar más de 200 puntos en otras 3 ocasiones, alcanzando los 215 en 1986. Dicho récord todavía se mantiene y Gretzky sigue siendo el único jugador que ha rebasado los 200 puntos (octubre 2019).
 
Sólo 4 temporadas después de llegar a la NHL, los Oilers ya estaban luchando por la Copa Stanley. Tuvieron que esperar otro año más para levantarla, pero entre 1984 y 1988 lo consiguieron 4 veces, gracias a la ayuda de Gretzky.
 
En 1988 se fue a Los Angeles Kings, lo que muchos seguidores consideraron una traición a su ciudad adoptada y su país. Logró llevar al equipo hasta los Playoffs y, tras 8 años, se unió a los St. Louis Blues. Su estancia en el nuevo equipo duró poco, ya que apenas 5 meses más tarde firmó con los New York Rangers.
 
Con ellos jugó sus 3 últimas temporadas antes de retirarse el 18 abril de 1999. Fue en la derrota 1-2 ante los Pittsburgh Penguins.

 

Reconocimientos, Honores y Vida tras el Retiro

Tras retirarse, compró una parte de los Phoenix Coyotes para evitar la venta y traslado del equipo a otra ciudad. En 2005, asumió la labor de entrenador hasta 2009.
 
En los Juegos Olímpicos de Invierno 2002 y 2006 fue nombrado Director Ejecutivo de la Selección Canadiense de Hockey Hielo, con resultados dispares. En la primera participación, Canadá conquistó el Oro de este deporte tras 50 años. Durante la segunda, ni siquiera alcanzaron las medallas. En 2010, actuó como asesor.
 
También le pidieron dirigir a la selección durante el Campeonato Mundial de Hockey Hielo 2005, pero debido a la mala salud de su madre declinó la propuesta.

Wayne Gretzky llevando la Antorcha Olímpica de Vancouver 2010

Foto: Vancouversun.com

Tras el fin de su carrera fue reconocido de múltiples maneras. Poco después de retirarse, en noviembre de 1999, entró en el Salón de la Fama del Hockey Hielo. Un año más tarde, en el de la IIHF (Federación Internacional de Hockey Hielo, en sus siglas en inglés), y en 2004, en el de los Deportes de Ontario.
 
En 1982, se convirtió en el primer jugador de hockey hielo y primer canadiense en ser elegido «Atleta del Año» por Associated Press. Además, la revista Sports Illustrated lo nombró «Deportista del Año».
 
Desde 1999, el ganador de los Playoffs en la Conferencia Oeste de la Liga de Hockey Hielo de Ontario (OHL) recibe el Trofeo Wayne Gretzky.
 
En 2000, la NHL retiró el dorsal Nº 99 de toda la liga, y en Edmonton, una autopista fue bautizada con su nombre.
 
Junto con Steve Nash, Nancy Greene y Catriona Le May Doan, Wayne Gretzky fue encargado de encender el pebetero olímpico en Vancouver 2010.

 

Hitos en la Carrera de Wayne Gretzky

  • 1978: Empieza su carrera profesional.
  • 1979: Firma un contrato de 10 años, prorrogable otros 10 con Edmonton Oilers, el más largo por aquel entonces.
  • 1979: Pasa a jugar en la NHL, tras la absorción de la WHA.
  • 1981: Primer Trofeo Art Ross de 7 consecutivos.
  • 1981: Rompe el récord de Maurice «Rocket» Richard de 50 goles en 50 partidos. Lo hace en 39 encuentros.
  • 1982: Con 92 goles, supera el récord de Phil Esposito de 76 en una misma temporada.
  • 1982: Supera los 200 puntos por primera vez en la historia de la NHL.
  • 1986: Con 215 puntos bate su propio récord de 212, establecido en 1982. También marca el récord de asistencias con 163.
  • 1988: Ficha por Los Angeles Kings.
  • 1996: Firma con los St. Louis Blues, y poco meses después, con los New York Rangers.
  • 1997: «The Hockey News» le elige como Mejor Jugador en la Historia de la NHL.
  • 1998: Juegos Olímpicos de Nagano. Su selección cae en semifinales.
  • 1999: Se retira del hockey hielo profesional.

 

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